Теория:

Имя существительное — часть речи, объединяющая слова со значением предметности (в широком смысле): тетрадь, берёза, народ, дружба, игра, красота и т. д.
Имя существительное отвечает на вопросы: «Кто?» или «Что?» (Кого? Чего? и т. д.).
Имена существительные имеют следующие постоянные признаки: отнесённость к определённому лексико-грамматическому разряду (нарицательное/собственное, одушевлённое/неодушевлённое, конкретное/отвлечённое/собирательное/вещественное), род, склонение.
 
К непостоянным признакам относятся падеж и число.
 
В составе предложения имена существительные могут выступать в функции любого члена.
Пример:
«— Богатство не есть счастие!..» (М. Лермонтов);
 
«Литвинов снова взялся за книгу» (И. Тургенев);
 
«Помещик тотчас же начал стараться каким-нибудь образом залучить его к себе в гости» (Ф. Достоевский);
 
«Когда поднимался вопрос о недоимках, всплывало и дело о размежевании» (Д. Мамин-Сибиряк).
Лексико-грамматические разряды имён существительных
В зависимости от лексического значения и грамматических признаков имена существительные делятся на следующие разряды.
 
1. Нарицательные и собственные:

а) нарицательные имена существительные обозначают обобщённые названия однородных предметов и явлений:
государство, озеро, фамилия, село и т. д.;
 
б) собственные имена существительные обозначают наименования единичных предметов или явлений, которые выделяются из ряда однородных:
Россия, Волга, Иван, Санкт-Петербург и т. д.
 
2. Одушевлённые и неодушевлённые:

а) одушевлённые имена существительные служат наименованиями живых существ:
человек, попугай, кошка, окунь, кенгуру и др.;

б) неодушевлённые имена существительные служат наименованиями предметов, явлений и понятий, не причисляемых к живым существам:
камень, автомобиль, ткань и т. д.

Исключения
В современном русском языке есть слова, одушевлённость/неодушевлённость которых не соответствует биологическим представлениям о живой и неживой природе.

Так, одушевлёнными являются:
 
1) слова: покойник, мертвец, кукла (игрушка), марионетка, матрёшка, адресат;
 
2) названия некоторых карточных фигур и карточных терминов:
король, дама, валет, туз, козырь;
 
3) названия некоторых шахматных фигур:
король, ферзь, слон, конь;
 
4) существительные среднего рода на –ище, обозначающие героев сказок:
чудовище, страшилище;
 
5) существительные в переносном значении (при метафорическом переносе с неживого предмета на живой):
тряпка («кусок ткани», неодуш.) — тряпка (перен. «слабохарактерный человек», одуш.); при обратном переносе существительные сохраняют категорию одушевлённости, например:
медведь («медведь», одуш.) — (плюшевый) медведь («игрушка», одуш.).
 
Неодушевлёнными являются:
 
1) собирательные существительные:
человечество, толпа, армия, табун и нек. др.;

2) слово персонаж и нек. др.;
 
3) названия микроорганизмов:
микроб, бактерия и т. д., а также слова типа эмбрион, куколка, личинка и т. п.

В современном русском языке наблюдаются колебания признака одушевлённости/неодушевлённости.
Например: ловлю крабов — ем крабы и др.
 
Существительные типа эмбрион в языке научного стиля склоняются как одушевлённые.
Ср.: общелит. — (уничтожать) личинки;
научн. — (уничтожать) личинок и т. д.
 
Показателем одушевлённости/неодушевлённости является винительный падеж мн. ч. (для всех существительных) или винительный падеж ед. ч. (для существительных мужского рода с нулевым окончанием).
У одушевлённых существительных форма винительного падежа совпадает с родительным падежом,
у неодушевлённых — форма винительного падежа — с именительным.

3. Конкретные, отвлечённые, собирательные и вещественные:
а) конкретные имена существительные называют предметы и явления.
Такие существительные имеют формы ед. и мн. ч.:
кресло — кресла, носок — носки, дождь — дожди;

б) отвлечённые (абстрактные) имена существительные называют действия, признаки, состояния и т. д. Как правило, они имеют форму только ед. ч.:
уважение, просьба, смелость, болезнь, жара, сладость;

в) собирательные имена существительные обозначают совокупность предметов или лиц как единое целое:
профессура, вороньё, ельник, родня.
Эти существительные имеют форму только ед. ч. Они могут соотноситься с конкретными единичными существительными.
Ср.: беднотабедняк, бедняки; вороньёворона, вороны; профессурапрофессор, профессора;
 
г) вещественные имена существительные обозначают вещество или однородную по составу массу:
мука, вода, гипс, олово, картофель; дрожжи, хлопья, духи, щи.
Обычно они имеют форму только ед. ч. и редко — только мн. ч.
Иногда вещественные, отвлечённые и собственные имена существительные могут употребляться во множественном числе, но при этом меняется их значение.
Например, вещественные существительные во множественном числе могут обозначать сорта, марки (хлеб — хлеба (\(=\)злаки) и т. д.; обширные площади, занятые этим веществом (вода — воды. Ср.: в бутылке была вода — внутренними водами называется часть водной территории государства, находящаяся в пределах его границ).

Отвлечённые имена существительные во множественном имеют более конкретную семантику.
Ср.: красота — страшная сила и любоваться красотами русской природы и т. п.